La Grande Ourse et la Petite Ourse

Dans la mythologie grecque, Callisto est une nymphe d’une très grande beauté. Son ascendance est incertaine et certaines versions en font la fille de Lycaon, roi d’Arcadie. Elle est représentée dans le ciel par la constellation de la Grande Ourse.

Callisto faisait partie du cortège d’Artémis qui commandait à ses compagnes une stricte chasteté. Zeus, dieu souverain et père d’Artémis, s’éprit d’elle et imagina une ruse pour la séduire. Il prit les traits d’Artémis pour l’approcher sans éveiller sa méfiance et s’unit à elle par surprise. Tombée enceinte à l’issue de cette union, Callisto tenta de cacher son état à Artémis. Mais, elle fut découverte lors d’une baignade dans la rivière. Artémis entra dans une vive colère et la chassa de sa suite.

 

LaGrandeOurseFlamsteed  LaPetiteOurseHevelius 
La Grande Ourse- Atlas cœlestis de John Flamsteed (1776) 

La Petite Ourse  - Johannes Hevelius / Public domain

Callisto ayant enfanté un fils, Arcas, pour la soustraire aux fureurs jalouses d’Héra, Zeus la changea en ourse. On raconte aussi que cette métamorphose fut l’œuvre d’Héra qui condamna la malheureuse à trouver refuge dans la montagne.

Quinze ans plus tard, Arcas, devenu jeune homme chassait dans les montagnes. Il rencontra sa mère sous sa forme d’ourse. Dans son ignorance, il s’apprêtait à la transpercer de ses flèches, lorsque Zeus, pour éviter ce crime, le changea aussi en ours. Il les transporta tous deux, la mère et le fils, dans les cieux, où ils prirent place parmi les constellations sous les noms de Petite Ourse et de Grande Ourse.

Selon une version, Zeus les aurait tirés par la queue dans le ciel ce qui explique la longueur de leurs queues (les manches des casseroles). Callisto est la Grande Ourse, Arcas la Petite Ourse.

Mais, obéissant à une dernière prière d’Héra, Poséidon leur interdit de se coucher à l’horizon pour lui permettre de se reposer. C’est pourquoi la Grande Ourse tourne toujours autour de l’étoile Polaire sans jamais descendre au-dessous de la ligne d’horizon pour se coucher dans la mer. Du moins, ceci était vrai dans l’Antiquité.

Gisèle Gilbert

Avril 2020

Références :

https://mythologica.fr/grec/callisto.htm

https://fr.wikipedia.org/wiki/Callisto_ (mythologie)

https://commons.wikimedia.org/wiki/File:Ursa_Minor_Hevelius.jpg

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